Wielertalent Fem van Empel: ‘Ja, ik word wereldkampioen'

Ze is nog maar 20 en mag zich al wereldkampioen bij de beloftes noemen. En Fem van Empel uit Den Bosch is een veelvraat, want ze is zowel op de mountainbike áls op de weg áls in het veldrijden een wereldtopper. Tien stellingen voor een bescheiden mega-talent met een missie. 

Door Redactie
Fem van Empel

Fem van Empel maakt momenteel furore op twee wielen. De twintigjarige atlete werd Europees kampioen veldrijden, won een bronzen medaille op het WK mountainbike (en zilver op het EK) én werd derde bij de wegwedstrijd op het EK wielrennen voor beloften. Als voorbereiding op het WK veldrijden sprak Veronica Superguide deze rijzende ster. Of is het rijdende ster?

Dat wij jou bellen, vind je heel spannend. Al die pers ineens, dat is voor zo’n jonge sporter doodeng.

“Nou, éng? Het is in eerste instantie leuk als een blad als Veronica Superguide met mij wil bellen, ik vind dat zeker niet vanzelfsprekend. Maar als je het hebt over interviews an sich dan zeg ik: ik begin er stilaan aan te wennen. Als je weinig ervaring hebt, weet je ook niet goed wat je moet zeggen. Maar ik leer constant bij, oefening baart kunst, zo werkt het ook met interviews. En sinds ik bij Team Jumbo-Visma zit word ik hier goed in begeleid. Er staat ook altijd iemand van de ploeg bij de start en finish en die luistert mee en helpt mij als dat nodig mocht zijn. Dat is fijn.”

Je hebt weleens wat stoms gezegd tegen een sportverslaggever.

“Nou, net als iedereen heb ik, nadat ik net gefietst had en gelijk een camera tegen mijn neus gedrukt kreeg, iets gezegd wat ik beter niet had kunnen zeggen. Een paar uur later dacht ik dan heel anders over een wedstrijd en dan denk ik: het is niet goed wat ik net, pal na de finish, verteld heb. Dan is het de eerste emotie die je uit, terwijl je niet echt goed nadenkt wat je wilde zeggen. Had ik beter mijn mond gehouden. Over concurrenten? Ja, ook. Vaak gaat het over de eerste emotie die bij een nederlaag komt kijken.”

Jij wordt wereldkampioen veldrijden, aanstaand weekend in Hoogerheide.

“Ja, natuurlijk. Als ik nu nee zeg, kan ik net zou goed niet aan de start verschijnen. Of ik ook blij ben met een achtste plek? Nou, nee. Zo zit ik niet in elkaar. Ik ga alleen voor de eerste plaats. Of nee, laat ik het anders zeggen: ik ga voor een wedstrijd waarbij, als ik er achteraf op terugkijk, nergens spijt van kan hebben, en er alles aan gedaan heb. Dan ben ik tevreden met welke plek dan ook. Als er dan eentje beter was en ik heb er onderweg alles aan gedaan om te winnen en het maximale uit mezelf gehaald, dan heb ik daar vrede mee. Maar ik kom voor de winst. Ja, ik word wereldkampioen bij de elite in Hoogerheide.”

Jij hebt niets met Instagram. Voor jou geen Jutta Leerdam-capriolen met strakke badpakken en minuscule bikinibroekjes.

“Ik heb volgens mij nu 28.000 volgers. Ik vind al die sexy foto’s een beetje onzin. Nou ja, iedereen mag natuurlijk zelf weten wat hij of zij erop plaatst, maar ik heb gewoon een account als topsporter. En als topsporter ben je een beetje je eigen bedrijf, en moet je je goed uiten naar de buitenwereld, met name voor de sponsors. Ik probeer mezelf als wielrenner actief in beeld te brengen, maar altijd en uitsluitend in relatie tot het sporten. Privé is privé. En om op Jutta Leerdam terug te komen: iedereen zijn ding, maar je moet elkaar ook niet na-apen. Ik zet er sportfoto’s op, verder interesseert social media mij weinig. Iedereen vindt altijd iets van je, en je doet het nooit goed.”

Je maakt op Instagram graag reclame voor je sponsors. Al is het patatsaus. 

“Dat was voor een sponsor van mijn vorige ploeg. Die deed in barbecuesauzen. Verplichte nummertjes horen erbij.”

Jij leeft van hotel naar hotel en dat heeft een Netflix-verslaafde van je gemaakt.

“Nee hoor. Netflix kijk ik af en toe, er zijn een paar series die ik leuk vind, maar in het buitenland lig ik het liefst niet op bed en probeer ik actief te blijven. Daarom wandel ik veel, ontdek ik de omgeving en snuif ik de cultuur op van de stad waar ik op dat moment ben. Thuis kijk ik ook amper tv. Ik ga liever uiteten. Mijn favoriete film? Al sla je me dood. Echt, ik hecht er zo weinig waarde aan.”

Het is vreselijk om jezelf terug te zien bij Studio Sport.

“Ja verschrikkelijk. Als ik een wedstrijd heb gereden weet ik precies wat ik goed en niet goed gedaan heb. Dat hoef ik niet per se terug te zien en van de commentator te horen. Dat vind ik nogal confronterend. Interviews kijk ik al helemaal niet terug. Af en toe hebben mijn ouders de tv aanstaan en die willen mij dan zien. Dan loop ik even de kamer uit…”

Je bent een topwielrenner, maar je kunt eigenlijk beter voetballen.

“Nee, dat denk ik toch niet. Ik heb tot november 2019 bij RKSV Nuenen gevoetbald en wilde prof worden. Uiteindelijk heb ik voor wielrennen gekozen omdat ik dacht dat ik daar meer uit kon halen en er echt mijn geld mee kon verdienen. Ik fietste wel al jaren, maar dan alleen in de winterstop. Ik stelde mezelf als doel om in 2020 wereldkampioen te worden en het ging allemaal ook heel snel. Ik werd wereldkampioen op het WK Veldrijden onder de 23 jaar. Het is dus een goede keuze geweest. Ik leefde ook al een tijdje als prof, ook als voetballer deed ik dat. In die zin dat ik er alles voor over heb om mijn doelen te halen, met de juiste mensen om me heen, met veel discipline. Ik moet er dan ook veel voor laten en heb een totaal ander leven dan anderen. Ik bedoel, ik denk niet dat het gemiddelde meisje van twintig elke week in het buitenland zit. Vaak is mijn leven mooi, soms denk ik er ook weleens aan hoe het nou zou zijn, een normaal studentenleven. Maar weet je, ik zit nu op een balkon in Spanje, onder de stralende zon, dus ik klaag niet. Intussen probeer elke dag een betere versie van mezelf te worden. Niet even voor een weekje, maar altijd. Elke dag weer.” 

Fem van Empel kan geen keuzes maken.

“Ik vind het gewoon leuk om heel veel dingen te doen en de meeste dingen die ik doe gaan ook wel redelijk goed, ja, dan is keuzes maken lastig natuurlijk. Voorlopig blijf ik de drie wielrendisciplines combineren en kijken waar ik me in de toekomst het best op kan richten. Een keer zal ik moeten kiezen, maar de combi is nu nog prima te doen.”

Je overgang naar Jumbo-Visma was een droom die uitkwam.

“Ik ben er heel blij mee, dat is zeker. Ik kijk van jongs af aan al op tegen Wout van Aert en dan zit ik ineens met hem aan het diner. Nee, je hoeft niet in mijn arm te knijpen, want ik ben best nuchter. Maar dat doet toch wel iets met me. Het is niet alledaags om met iemand als Wout van Aert te mogen spreken.”

Tekst: Thomas Braun

Je ziet Fem in actie op het WK Veldrijden, dat 4 en 5 februari gehouden wordt. Op zaterdag rijden de vrouwen om 15.05 uur, en op zondag vertrekken de heren rond dezelfde tijd. De wedstrijden zijn te volgen via NOS.nl en in de NOS-app.

Dit verhaal verscheen eerder in Veronica Superguide. Nooit meer iets missen? Sluit dan snel een voordelig abonnement af!